ZData-gründer om veksten, harde tider og familien - ZData
Skip to Navigation | Skip to Content

ZData-gründer om veksten, harde tider og familien

Jan Ove Seth og Thor Kristian Seth
FAR OG SØNN: (f.v.) ZData-gründer, Jan Ove Seth sammen med Thor Kristian Seth, CEO i ZData.

«Fintech» er en smeltedigel av finans og teknologi, og bransjen er i dag hetere enn noensinne. Oppstartsselskaper popper opp i øst og vest, og det settes stadig nye rekorder på investeringer og verdsettelser i markedet. Men før tusenårsskiftet var det total lavinteresse for å jobbe med teknologi innen bank og finans, og noe kun ytterst få drev med.

En av de som satt seg inn i dette var Jan Ove Seth. Han startet opp ZData i en liten hjemmesnekret bod i 1990, og kjøpte sin første datamaskin for 1 000 kr – den har han forresten fortsatt. Jan Ove er nå fagansvarlig i selskapet og har en uvurderlig innsikt i de ulike systemene og produktene våre. Han stiller også de vanskelige spørsmålene, følger opp avdelingene og sørger for at utviklingen går opp og fremover.

For øvrig var 1990 også året da Berlinmuren offisielt ble revet ned og «Ice Ice Baby» rullet på radioen for første gang. Med andre ord, dette var lenge siden – og den digitale infrastrukturen var ikke-eksisterende. Så hvordan har reisen med å bygge opp et ledende fintech-selskap i Norden vært på godt og vondt?

– Skal jeg stå her resten av livet?

Dette gikk gjennom tankene til Jan Ove, da han knapt 20 år gammel stod foran samlebåndet på Nordås Møbelfabrikk i 1976. Den gang visste han lite om at det var gründerlivet han kom til å vie livet til.

Et gjennomgående trekk er at han alltid har likt å arbeide, og har vært innom et bredt spekter av yrker før han tok til på gründerreisen. Han har levert frukt på dørene i Bergen; jobbet i vaskebyrå og har også drevet som fisker. Likevel endte han opp som en selvlaget mann i det vi i dag kjenner som fintech-bransjen.

Det var noe som manglet

På 1980-tallet var det ikke mange som drev med data – Windows og Internett var helt ukjente fenomener. Jan Ove var slikt sett forut sin tid når han oppsøkte såkalte «datajobber», der han ble bindeleddet mellom kunden og utviklerne. Reisen startet i Bergen Bank i 1987, der han dro ut til kundene med fysiske terminaler slik at de kunne koble seg opp og se saldoen i banken.

Det var her jeg begynte å jobbe med betaling og oppdaget at banken hadde et system, og kundene hadde et annet. Det manglet derfor noe vesentlig imellom. Dersom bedriftskundene med sitt system skulle sende filer til banken, så måtte de konvertere dem.

Jan Ove Seth, fagansvarlig i ZData

Dette var en utfordring som skapte mange tungvinte prosesser, men som gjorde at spesialister som Jan Ove fikk mye å gjøre – og det med en timepris på 200 NOK.

Jeg ble nok sikkert lurt til å ta alt for lite betalt for det jeg holdt på med. Det er jo en klassisk problemstilling ved å være gründer: det at du ikke kan alt, og ikke alltid ser verdien av det du leverer. Det var mange år der jeg ikke hadde 5 øre igjen. Jeg har likevel alltid klart å betale regningene og ikke gitt meg, sier han bestemt.

Jan Ove Seth, fagansvarlig i ZData.
Jan Ove Seth, fagansvarlig i ZData.

Langsiktig strategi

Jan Ove begynte etter hvert å gjøre idé om til handling. Hans filosofi var at han heller ville lage produkter som kunne leies ut til kunden, fremfor at han leide seg ut på timer. Da kunne han skape en langsiktig portefølje med forutsigbarhet.

 – Dette var alltid en bevisst strategi, legger Jan Ove til.

Han hadde både en idé han brant for og driven til å gjennomføre, men han trengte å få med seg flere på laget. I en tid der man ikke hadde finn.no eller sosiale medier, måtte man ty til andre metoder.

Jeg kunne jo ikke programmere selv, så da gikk jeg ned på EDB-skolen (Næringsakademiet) i Lars Hilles gate, og hengte opp en lapp og spurte om det var noen som kunne programmere – og sånn ble starten på ZData.

Visma-sjokket

ZData var i gang med å skape nye produkter, men over en lengre periode var ikke Jan Ove så opptatt av vekst av selve selskapet. Bakgrunnen for dette var at i 1999 ble ZData en underleverandør av Visma. Her fikk ZData tilgang på kundeporteføljen, leverte sine produkter og trengte dermed ikke å drive med oppsøkende salg. Det ble veldig komfortabelt.

En dag i 2013, sa dette midlertidig stopp når Visma og ZData skilte lag. ZData mistet 7000 kunder over natten, og panikken kom ikke uberettiget. Nå var det ut av komfortsonen og ut i det ukjente.

Redningen ble neste generasjons Seth: Thor Kristian, eldstesønn til Jan Ove. Han hadde nettopp kjøpt ny leilighet i Oslo sammen med sin kone og de hadde landet drømmejobbene. Fremtiden var lagt i hovedstaden. Så ringer telefonen med den tunge nyheten.

De må komme hjem til Bergen – firmaet er nær på å gå på grunn.

Jeg hadde på ingen måte lyst å gå inn i selskapet i 2013. Jeg ønsket jo å fortsette karrieren i Oslo og få erfaring fra andre steder først. Det var det som var planen i alle fall, men nå er jeg veldig glad for det! Jeg synes det har skjedd så utrolig mye kult i den bransjen hvor vi befinner oss, og at vi nå er veldig godt posisjonert, forteller en begeistret Thor Kristian.

Ny begynnelse

I årene etter 2013 var det kun en håndfull ansatte i ZData. Det handlet om å legge stein på stein og bygge opp igjen kundemassen som de hadde mistet.

Torill Ravnanger, Jan Oves høyre hånd og samboer, hadde vært lenge i selskapet ved siden av å jobbe i bank. Hun gikk nå inn på fulltid i ZData for å være med på oppbyggingen.

– Familien har alltid vært en forankring. Hadde vi ikke hatt familien, så hadde ikke ZData eksistert i dag. På den tiden, spesielt med Visma-saken, så gav det en helt annen motivasjon å jobbe sammen med dem. Det ble for et større formål, skyter Jan Ove inn.

Nå sier han selv at han har fått et litt annet perspektiv på det:

I dag ser jeg nok mer av selve samfunnsansvaret om at du kan være med å bygge noe og tilby jobb til folk. Spesielt i forhold til opplegget vi har for studenter, noe jeg synes er utrolig kjekt.

De siste årene har ZData nemlig hentet inn studenter til samtlige avdelinger – alt fra utviklere og support til markedsføring – slik at de får erfaring fra arbeidslivet parallelt med utdannelsen, og ikke minst for å hanke inn talenter tidlig.

Jan Ove Seth sammen med Thor Kristian Seth.
Mye har skjedd i ZData, siden oppstarten i 1990.

Endring i rekkene

2017 ble nok et vendepunkt for ZData, men i positiv forstand. Jan Ove gav bedriften over til eldstesønnen, og gikk selv over i en rolle som fagansvarlig i ZData.

Jeg liker mye bedre å jobbe med produktene som vi leverer, ikke nødvendigvis å lede en bedrift, innrømmer Jan Ove.

Den yngste datteren, Janine Ravnanger Seth, kom også inn på banen i denne perioden etter flere år som sivilingeniør i oljeindustrien. Hun er nå både styreleder og COO i ZData, og har vært en viktig del av veksten de siste årene.

Veien videre

Nå er staben syv-doblet på syv år. Kontoret er ikke lenger en liten bod i Fyllingsdalen, men en hel toppetasje på Laksevåg med utsikt over byfjorden. Tidene lysner.

Idag er vi egentlig den eneste aktøren i Norden som kan gå til hvilket som helst selskap eller økonomisystem og tilby hele spekteret av funksjonalitet inn mot bank. Det er ganske unikt.

Thor Kristian Seth, CEO ZData

Dette året blir også innholdsrikt for ZData. Det skal nå ansettes nye talenter i store og små nøkkelroller, strukturen skal endres og merkevaren skal styrkes. Thor Kristian er ikke i tvil om hva han liker best med selskapet:

– Jeg synes det er en utrolig fin gjeng her, som er dyktige på det de gjør. Vi har det veldig kjekt på jobb, og vi er godt posisjonert for vekstreisen vi nå har begitt oss ut, avslutter Thor Kristian.